¿Vacunar a los adultos hará que a los niños también tengan inmunidad contra el COVID-19?

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Los niños no vacunados parecen estar cosechando los beneficios de los programas masivos de vacunación contra COVID-19 en muchas partes del mundo. Las infecciones en los niños han disminuido a medida que los adultos reciben sus vacunas. Pero según una investigación publicada en la revista científica Naturelos expertos no están de acuerdo sobre si esto significa que es poco probable que los niños no vacunados se conviertan en un “reservorio” de infección y en un semillero potencial para la aparición de nuevas variantes.

La respuesta afecta si los niños de los países ricos deben tener prioridad para la vacunación, o si sus dosis deben ir a las naciones más pobres.

Los datos contundentes sobre el impacto de la vacunación de adultos en los niños provienen de la pequeña ciudad de Serrana en el estado brasileño de São Paulo, donde el 98% de los adultos han sido vacunados. La ciudad fue el sitio de un experimento único, denominado Proyecto S, para medir la efectividad en el mundo real de CoronaVac, desarrollada por la compañía farmacéutica Sinovac, con sede en Beijing.

En comparación con otras vacunas, Sinovac había tenido menos éxito en la prevención de infecciones sintomáticas en algunos ensayos clínicos anteriores, con tasas de eficacia tan bajas como el 50%.

Pero la semana pasada, investigadores del Instituto Butantan de la ciudad de São Paulo detallaron en conferencia de prensa una notable reducción de casos y muertes por COVID-19: los casos sintomáticos se redujeron en un 80% y las muertes en un 95%. Solo el 62% de los 45.000 residentes de Serrana son adultos, sin embargo, se produjo una caída similar en las infecciones sintomáticas en los niños no vacunados, según Ricardo Palacios, el epidemiólogo que dirigió el estudio.

“Esta era una de nuestras preocupaciones: que si vacuna a todos los demás, probablemente la enfermedad se concentrará en los niños y adolescentes”, dice. “Pero no vimos eso”.

¿La inmunidad de grupo?

En Estados Unidos los casos en niños (generalmente menores de 18 años) disminuyeron un 84% entre enero y mayo (REUTERS)En Estados Unidos los casos en niños (generalmente menores de 18 años) disminuyeron un 84% entre enero y mayo

Se han presentado escenarios similares en países con altas tasas de vacunación, como Israel y Estados Unidos. En este último, los casos en niños (generalmente menores de 18 años) disminuyeron un 84% entre enero y mayo. Poco más de la mitad de la población de EEUU, predominantemente adultos, ha recibido al menos una dosis de vacuna.

“Simplemente tiene sentido”, dice Monica Gandhi, médica especializada en enfermedades infecciosas de la Universidad de California en San Francisco. La vacunación de adultos protege a otras personas que no están vacunadas. “Eso es realmente lo que significa la inmunidad colectiva”, sostiene.

Gandhi también señala la evidencia de que los niños tienen menos probabilidades que los adultos de transmitir el virus, otra razón por la que podrían no actuar como reservorios efectivos de la infección. La forma en que el virus afecta a los niños es “simplemente diferente”, dice, probablemente porque las vías respiratorias de los niños tienen menos receptores que el SARS-CoV-2 usa para ingresar a las células.

En Israel, las tasas de infección se han desplomado entre las personas elegibles para la vacunación, de 559 casos por cada 100.000 personas de 16 años o más a mediados de enero a solo 1,5 por cada 100.000 en la actualidad. La mayoría de las escuelas reabrieron en marzo, pero las tasas de niños no vacunados también descendieron, de 546 por 100.000 a 1,5 por 100.000 en los menores de 11 años, por ejemplo.

Esto sugiere que los adultos suelen infectar a los niños, dice Eric Haas, médico pediátrico especializado en enfermedades infecciosas y epidemiólogo del Ministerio de Salud de Israel en Jerusalén. “De lo contrario, cabría esperar que si los niños regresaran a la escuela, simplemente se infectarían unos a otros en masa”.

Una imagen mixta

Los primeros datos del Reino Unido, donde la tasa de vacunación es del 60%, pintan un panorama más complicado cuando se trata de niños no vacunados y su potencial para transmitir COVID-19 (AFP)Los primeros datos del Reino Unido, donde la tasa de vacunación es del 60%, pintan un panorama más complicado cuando se trata de niños no vacunados y su potencial para transmitir COVID-19

Pero no todo el mundo lee los datos de esa forma. Julian Tang, virólogo de la Universidad de Leicester, Reino Unido, dice que la velocidad del despliegue de la vacunación en Israel podría haber contribuido a acabar con las infecciones en todos los grupos de edad. “Para cuando terminaron la vacunación de adultos, ya no había más fuente [de infección] de los adultos para transmitir a los niños, para luego ir a las escuelas”, explica.

Y los primeros datos del Reino Unido, donde la tasa de vacunación es del 60%, pintan un panorama más complicado cuando se trata de niños no vacunados y su potencial para transmitir COVID-19.

A fines de mayo, los casos en niños de escuela secundaria habían caído de un máximo de alrededor de 600 casos por 100.000 en enero a menos de 100 por 100.000. En los niños en edad escolar más pequeños, las cifras son ahora incluso más bajas.

Pero los datos recientes también sugieren que los niños no vacunados podrían seguir siendo importantes transmisores del virus. Durante mayo, se produjeron casi 100 brotes, definidos como dos o más casos, en escuelas primarias y secundarias de Inglaterra.

Sin embargo, ese número es pequeño y representa sólo una “pequeña proporción” de las 25.000 escuelas de Inglaterra, dice Shamez Ladhani, médico pediátrico de enfermedades infecciosas de Public Health England. También señala que las tasas generales de infección en los niños en edad escolar cambiaron poco en las seis semanas posteriores a la reapertura de las escuelas.